El gobierno de EE.UU. tiene una enorme y secreta reserva de bitcoin – Esto es lo que pasa con ella

PUNTOS CLAVE:

  • El gobierno de Estados Unidos celebra regularmente subastas de sus reservas de bitcoin, ethereum, litecoin y otras criptodivisas que incauta.
  • Las subastas arrancaron a lo grande con el desmantelamiento en 2013 de Silk Road, un mercado de la web oscura que comerciaba con productos ilegales.
  • «Pueden ser 10 barcos, 12 coches, y luego uno de los lotes es X número de bitcoin que se subastan», dijo Jarod Koopman, director de la unidad de cibercrimen del Servicio de Impuestos Internos.

 

Durante años, el gobierno de Estados Unidos ha mantenido un negocio paralelo subastando bitcoin y otras criptodivisas. Históricamente, el Tío Sam ha hecho un trabajo bastante pésimo en la sincronización del mercado.

Los 500 bitcoin que vendió a Riot Blockchain en 2018 por unos 5 millones de dólares? Eso ahora vale más de 23 millones de dólares. O los 30.000 bitcoin que fueron a parar al multimillonario capitalista de riesgo Tim Draper por 19 millones de dólares en 2014? Eso sería más de 1.300 millones de dólares hoy.

El gobierno ha obtenido todo ese bitcoin incautándolo, junto con los activos habituales que uno esperaría de las operaciones delictivas de alto perfil. Todo se vende de forma similar.

«Pueden ser 10 barcos, 12 coches, y luego uno de los lotes es X número de bitcoin que se subasta», dijo Jarod Koopman, director de la unidad de ciberdelincuencia del Servicio de Impuestos Internos.

Una de las próximas incautaciones en el bloque de subasta es de 56 millones de dólares en criptodivisas que las autoridades confiscaron como parte de un caso de esquema Ponzi que involucra al programa de criptopréstamos offshore BitConnect. A diferencia de otras subastas en las que los ingresos se redistribuyen a diferentes agencias gubernamentales, el dinero de esta venta de criptografía se utilizará para reembolsar a las víctimas del fraude.

La operación de incautación y venta de criptomonedas del gobierno está creciendo tan rápido que acaba de solicitar la ayuda del sector privado para gestionar el almacenamiento y la venta de su acervo de tokens.

 

Incautación y almacenamiento de bitcoin

En su mayor parte, Estados Unidos ha utilizado herramientas de lucha contra la delincuencia heredadas para hacer frente al rastreo y la incautación de tokens construidos criptográficamente, que fueron diseñados intrínsecamente para evadir la aplicación de la ley.

«El gobierno suele ir más de un paso por detrás de los delincuentes en lo que respecta a la innovación y la tecnología», dijo Jud Welle, ex fiscal federal de cibercrimen.

«Este no es el tipo de cosas que aparecerían en su formación básica», dijo Welle. Pero predice que en tres o cinco años «habrá manuales editados y actualizados con, así es como se aborda el rastreo de criptomonedas, así es como se aborda la incautación de criptomonedas».

En la actualidad hay tres coyunturas principales en el flujo de bitcoin y otras criptodivisas a través del sistema de justicia penal en los Estados Unidos.

La primera fase es el registro y la incautación. La segunda es la liquidación de las criptomonedas allanadas. Y la tercera es el despliegue del producto de esas ventas de cripto.

En la práctica, la primera fase es un esfuerzo de grupo, según Koopman. Dijo que su equipo a menudo trabaja en investigaciones conjuntas con otras agencias gubernamentales. Puede tratarse de la Oficina Federal de Investigación, Seguridad Nacional, el Servicio Secreto, la Agencia Antidroga o la Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos.

«Muchos casos, especialmente en el ámbito cibernético, se convierten en… investigaciones conjuntas, porque ninguna agencia puede hacerlo todo», dijo Koopman, que trabajó en los casos de Silk Road del gobierno y en la investigación de AlphaBay de 2017, que culminó con el cierre de otro popular y masivo mercado de la web oscura.

Koopman dijo que su división en el IRS suele ocuparse de la criptotrazabilidad y la inteligencia de fuentes abiertas, lo que incluye la investigación de la evasión fiscal, las declaraciones de impuestos falsas y el blanqueo de dinero. Su equipo está formado por agentes de la ley juramentados, que llevan armas y placas y que ejecutan órdenes de registro, detención e incautación.

Otros organismos que disponen de más dinero y recursos se centran en los componentes técnicos.

«Luego nos reunimos todos cuando llega el momento de ejecutar cualquier tipo de acción policial, ya sea una detención, una incautación o una orden de registro. Y eso puede ser a nivel nacional o mundial», dijo.

Durante la incautación propiamente dicha, participan varios agentes para garantizar una supervisión adecuada. Eso incluye a los gestores, que establecen las carteras de hardware necesarias para asegurar el cripto incautado.

«Mantenemos las claves privadas sólo en la sede para que no puedan ser manipuladas», dijo Koopman.

En los últimos años, el gobierno ha recuperado cantidades récord de cripto.

«En el año fiscal 2019, tuvimos alrededor de $ 700,000 en incautaciones de cripto. En 2020, fueron hasta 137 millones de dólares. Y en lo que va de 2021, estamos en 1.200 millones de dólares», dijo Koopman a CNBC en agosto. El año fiscal terminó el 30 de septiembre.

A medida que la ciberdelincuencia aumenta -y el botín de tokens digitales con ella- se espera que las arcas gubernamentales de criptografía se engrosen aún más.

 

El bloque de subasta de criptomonedas

Una vez que se cierra un caso, el Servicio de Alguaciles de EE.UU. es el principal organismo responsable de subastar las tenencias de criptomonedas del gobierno. Hasta la fecha, ha incautado y subastado más de 185.000 bitcoins. Ese alijo de monedas tiene actualmente un valor de unos 8.600 millones de dólares, aunque muchas se vendieron en lotes muy por debajo del precio actual.

Es una gran responsabilidad para una sola entidad gubernamental, lo que explica en parte que el Servicio de Alguaciles ya no asuma la tarea en solitario.

La Administración de Servicios Generales de EE.UU., una agencia que suele subastar los activos federales excedentes, como los tractores, añadió las criptomonedas confiscadas al bloque de subastas a principios de este año.

En julio, tras una búsqueda de más de un año, el Departamento de Justicia contrató a Anchorage Digital, con sede en San Francisco, para que custodiara las criptodivisas incautadas o confiscadas en casos penales. Anchorage, el primer banco federal para criptomonedas, ayudará al gobierno a almacenar y liquidar esta propiedad digital. El contrato se adjudicó anteriormente a BitGo.

«El hecho de que el Servicio de Alguaciles esté consiguiendo profesionales que les ayuden es una buena señal de que esto ha llegado para quedarse», dijo Sharon Cohen Levin, que trabajó en la primera persecución de Silk Road y pasó 20 años como jefa de la unidad de lavado de dinero y confiscación de activos en la Oficina del Fiscal Federal del Distrito Sur de Nueva York.

El proceso de subasta de criptomonedas, en bloques, a un valor justo de mercado, probablemente no cambiará, según Koopman.

«Básicamente te pones en la cola para subastarlo. No queremos inundar nunca el mercado con una cantidad tremenda, lo que podría afectar al componente de precios», dijo.

Pero aparte de espaciar las ventas, Koopman dijo que tratar de «cronometrar» el mercado para vender en los precios máximos de las criptomonedas no es su objetivo. «No tratamos de jugar con el mercado», dijo.

En noviembre de 2020, el gobierno se incautó de mil millones de dólares en bitcoins vinculados a Silk Road. Como el caso sigue pendiente, esos bitcoins están inactivos en una criptocartera. Si el gobierno hubiera vendido su participación en bitcoin cuando el precio del token alcanzó un máximo de 67.000 dólares el mes pasado, las arcas habrían sido mucho más grandes que si liquidaran al precio actual.

 

Dónde va el dinero

Una vez que el caso se ha cerrado y la criptomoneda se ha cambiado por moneda fiduciaria, los federales se reparten el botín. El producto de la venta suele depositarse en una de estas dos cuentas: El Fondo de Confiscación del Tesoro o el Fondo de Confiscación de Activos del Departamento de Justicia.

«La agencia de investigación subyacente determina a qué fondo va el dinero», dijo Levin.

Koopman dijo que el cripto rastreado e incautado por su equipo representa aproximadamente entre el 60% y el 70% del Fondo de Confiscación del Tesoro, lo que lo convierte en el mayor contribuyente individual.

Una vez depositado en uno de estos dos fondos, el cripto liquidado puede destinarse a diversas partidas. El Congreso, por ejemplo, puede rescatar el dinero y destinarlo a otros proyectos.

«Las agencias pueden solicitar acceso a parte de ese dinero para financiar sus operaciones», dijo Koopman. «Podemos presentar una solicitud y decir: ‘Estamos buscando licencias o equipos adicionales’, y luego eso lo revisa la Oficina Ejecutiva del Tesoro».

Algunos años, el equipo de Koopman recibe cantidades variables en función de las iniciativas propuestas. Otros años, no reciben nada porque el Congreso decide rescatar todo el dinero de la cuenta.

Según Alex Lakatos, socio del bufete de abogados Mayer Brown de Washington D.C., que asesora a sus clientes en materia de confiscación, no es fácil seguir el rastro de todo el dinero.

El Departamento de Justicia alberga Forfeiture.gov, que ofrece algunos datos sobre las operaciones de confiscación actuales. Este documento, por ejemplo, describe un caso del mes de mayo en el que se extrajeron 1,04430259 bitcoins de una cartera de hardware perteneciente a un individuo de Kansas. Otros 10 fueron sustraídos a un residente de Texas en abril. Pero no está claro si la lista es una recopilación exhaustiva de todos los casos activos.

«No creo que haya ningún lugar que tenga todo el cripto que los U.S. Marshals están reteniendo, y mucho menos los diferentes estados que pueden haber confiscado cripto. Es una mezcolanza», dijo Lakatos. «Ni siquiera sé si alguien en el gobierno quisiera poner sus brazos en ello, cómo lo haría».

Un portavoz del Departamento de Justicia dijo a CNBC que está «bastante seguro» de que no hay una base de datos central de incautaciones de criptodivisas.

Pero lo que sí parece claro es que cada vez hay más casos de incautación de criptodivisas que se dan a conocer al público, como en el caso de la violación por parte del FBI de una cartera de bitcoins en poder de los hackers de Colonial Pipeline a principios de este año.

«En mi experiencia, la gente que ocupa estos puestos en los altos niveles del gobierno, puede estar allí por un corto período de tiempo, y quieren conseguir algunas victorias en su haber», dijo Welle. «Este es el tipo de cosas que definitivamente capta la atención de los periodistas, expertos en ciberseguridad».

 

FUENTE: https://www.cnbc.com/2021/12/19/what-the-us-government-does-with-its-secret-bitcoin-stockpile.html

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